ALMA de Chile y otros milagros

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Sólo el espectáculo del traslado e instalación de cada uno de los 66 radiotelescopios instalados en el desierto de Atacama, norte de Chile, revela hasta dónde es capaz el ser humano en la búsqueda del conocimiento.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) está enclavado a 5,058,7 metros sobre el nivel del mar, en el desierto más árido del mundo, desde hace cinco años. Pero para llegar a lo que es hoy puso a prueba la pericia de la ingeniería, el tecnicismo de los astrónomos y la mística científica.

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¿Por qué Chile tendrá el privilegio de poseer 70% de la capacidad mundial de observación de las galaxias en menos de 10 años?

La respuesta parece más simple de lo que uno imagina. El astrónomo francés Pierre Cox, director de ALMA, desbroza el intríngulis. Al suponer que la Tierra es como un enorme rascacielos acostado, desde su parte más baja, en este caso desde el país más austral, la capacidad de observación es mayor.
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En realidad ALMA funciona como un único radiotelescopio, con 66 antenas de gran precisión que operan en longitudes de onda de 0,3 a 9,6 milímetros.

-ANTENAS

Pero la transportación de las antenas requirió de una logística extraordinaria que debieron aportar los integrantes de ALMA, un proyecto que comprende la asociación internacional entre Europa, Estados Unidos, Canadá, Asia del Este y Chile.

El peso promedio de las antenas es de 115 toneladas y una vez confeccionadas por distintos proveedores, fueron trasladadas al Centro de Operaciones a 2,900 metros de altitud para desplazarlas hasta los más de 5,000 metros donde se ubica ALMA.
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Los detalles de estas asombrosas proezas se pueden encontrar en Wikipedia. Por añadidura, fue el 7 de julio cuando uno de los camiones autocargardores de 28 llantas trasladó la primera antena.

La última del observatorio ALMA se terminó de ensamblar y fue entregada por el consorcio europeo AEM el 1 de octubre de 2013. Pero no fue hasta el 16 junio de 2014 que arribó al llano de Chajnantor, desierto de Atacama.

Recomendable ver el video en el link de más arriba, que marca el final de la llegada de 25 antenas europeas, 25 antenas norteamericanas y 16 japonesas.

Para viajar a ALMA se exigen pruebas médicas y aunque pareciera una exigencia extrema, lo cierto es que los conductores de los camiones se acompañaban de un tanque de oxigeno como medida preventiva.

Cuando a uno le dicen de la estructura del gas molecular, la base de la existencia de vida, o de la posibilidad de visualizar una galaxia a 46 millones de años luz de la Tierra, se percata del inconmensurable potencial de ALMA.

-ASTRONOMIA EN CHILE

En el Cerro Las Campanas, en la región de Coquimbo que se enlaza con Atacama, a 2,500 metros de altura se levanta el l Telescopio Gigante de Magallanes (GMT), que debe entrar en funcionamiento en el año 2021. Tendrá 25 metros de diámetro, con siete juegos de espejos de los cuales tres ya están listos.
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Un poco más allá, en el cerro Armazones, 100 kilómetros al sur de Antofagasta a más de 3,000 metros sobre el nivel del mar, se dan los primeros pasos para la construcción del Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT, por sus siglas en inglés).

Tendrá 39 metros de diámetro, 5,000 toneladas de peso y 80 metros de altura, con la expectativa de poder observar la longitud de onda de la luz visible, cerca de los infrarrojos.

Se completará así un entramado perfecto para dar a Chile la mayor capacidad astronómica del mundo hacia el año 2025.

***Todas las fotos son propiedad de ALMA y de European Southern Observatory (ESO).

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4 comentarios en “ALMA de Chile y otros milagros

    • Creo que esa razón haya tanto empeño en su desarrollo, porque de la astronomía se derivan una serie de descubrimientos tecnológicos, entre otras coas el desarrollo de la telefonía celular.

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